El uso de drones para fumigar viñedos donde la mano de obra es escasa y cara está ganando popularidad

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Automodality Inc. está probando drones para fumigar viñedos en Clos de la Tech en las montañas de Santa Cruz. El sistema probado implica el uso de dos drones, incluido uno atado a un tanque móvil que contiene el líquido a rociar. Foto de Clos de la Tech.

El uso de drones para fumigar viñedos donde la mano de obra es escasa y cara está ganando popularidad.

Automodality ha estado probando la tecnología de fumigación con drones desde 2020 en un viñedo de la finca en Clos de la Tech en las montañas de Santa Cruz, según la bodega y la empresa. Los drones han volado en Domaine Lois Louise, un viñedo empinado de 35 acres.

El negocio con sede en San Rafael se encuentra entre un número cada vez mayor de empresas que están probando, o ya volando comercialmente, drones para fumigar viñedos.

Al igual que otras empresas, Automodality está desarrollando la tecnología de software para ejecutarse en drones. Los drones son fabricados por otras empresas como DJI. Tradicionalmente, los trabajadores de los viñedos caminan por los viñedos cargando mochilas y rociando hileras de enredaderas manualmente. Las pruebas de Automodality indican que el rociado de los drones tuvo una mejor cobertura que los rociadores manuales, según la bodega.

Automodality está usando agua en Clos de la Tech durante los vuelos de prueba, dijo James Halliday, director de aviación de Automodality. El sistema implica volar dos drones, uno de ellos conectado a un tanque móvil que contiene el líquido que se rociará con una manguera de 300 a 400 pies, dijo Halliday. Los dos drones están conectados con una manguera. Una lavadora a presión presuriza las mangueras rociando el líquido, dos filas a la vez.

El sistema de drones es «semiautónomo», dijo Halliday. “El operador tiene control manual de la trayectoria del dron en relación con las hileras de enredaderas, mientras que el dron sigue de forma autónoma la elevación del terreno mientras mantiene una velocidad constante”, dijo.

Las pruebas indican que un dron puede rociar más de medio acre en 15 minutos, usando un solo juego de baterías.

En total, los drones utilizados en Clos de la Tech requieren tres operadores. Dos pilotos vuelan los dos drones mientras que un operador administra las mangueras y el flujo del rocío, dijo Halliday. El sistema deberá ser certificado por la Administración Federal de Aviación antes de que se utilicen productos químicos.

Clos de la Tech, que cultiva tres viñedos y produce 4.000 cajas de Pinot Noir al año, prefiere esterilizar aceite, azufre y bicarbonato de potasio, dijo Valeta Massey, propietaria y enóloga de Clos de la Tech. Uno de los objetivos de Clos de la Tech era reducir los costes laborales, aunque la pendiente del terreno era otro motivo para probar una nueva tecnología.

Los vuelos de prueba en el Clos de la Tech «demostraron el valor y la eficiencia del uso de drones autónomos para tales aplicaciones agrícolas», dijo Halliday. La compañía planea comercializar el sistema y ponerlo a disposición de otras empresas agrícolas y de viñedos, dijo.

La lucha aérea contra las plagas

Los drones se han utilizado para liberar agentes biológicos en los Estados Unidos contra insectos como las cochinillas.

Stephanie Bolton, directora de investigación y educación de la Lodi Winegrape Commission, dijo que los drones «pueden lanzar insectos beneficiosos en viñedos de manera mucho más eficiente de lo que los humanos pueden distribuirlos».

«La empresa con la que hemos trabajado, Parabug, puede desplegar tanto los escarabajos Cryptolaemus como las frágiles avispas Anagyrus de esta manera», dijo, refiriéndose a dos insectos que se utilizan para controlar las cochinillas.

D. Ken Giles, profesor emérito de UC Davis y consultor, ha estudiado las tecnologías de fumigación de pesticidas durante años. Ayudó a probar el sistema RMAX de Yamaha para rociar un fungicida contra el mildiú polvoriento. Los desafíos que enfrenta el uso de drones para rociar viñedos incluyen un límite en la cantidad de líquido que pueden transportar los vehículos aéreos no tripulados y cuánto pueden durar las baterías por vuelo, explicaron él y otros.

Las empresas buscan lanzar drones en el mercado estadounidense

Otras compañías que han desarrollado tecnología para rociar viñedos con vehículos aéreos no tripulados de varios tamaños incluyen Yamaha Motor Corp.En 2016, Yamaha presentó al público su RMAX, un helicóptero no tripulado que generalmente rocía viñedos de primera calidad de difícil acceso en los condados de Napa y Sonoma. . La tecnología se introdujo por primera vez en la década de 1990 para rociar campos de arroz en Japón, según informes de noticias.

La compañía, que ahora vuela dos modelos de helicópteros, está considerando expandir sus servicios en los condados de Napa y Sonoma, dijo Bill Coy, gerente de desarrollo comercial de AgTech en Yamaha Motor Corp.

Otra empresa, la brasileña VOA, planea ingresar al mercado estadounidense este año. Al igual que Automodality, la empresa desarrolla el software y no fabrica sus propios drones.

En Brasil, VOA está rociando comercialmente una variedad de cultivos, que incluyen caña de azúcar, soja, maíz y uvas, dijo Nei Brasil, director ejecutivo de VOA. Los drones de VOA rocían pesticidas y agentes biológicos, como insectos beneficiosos, para controlar plagas y combatir enfermedades. Los agrónomos determinan qué rociar.

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